À mon avis: des opportunités au milieu de l'incertitude 

Ce n'est un secret pour personne que la Chine est un chef de file du commerce mondial international. Pendant des années, le pays a été un important importateur de nombreux types de produits étrangers, notamment le bois, les produits laitiers et la pétrochimie. La Chine est également le premier importateur mondial de déchets. L'année dernière, les fabricants et les recycleurs chinois ont importé 7.3 millions de tonnes métriques de déchets plastiques (évalués à 3.7 milliards de dollars), ce qui représente 56% des importations mondiales de cette catégorie. Elle a également absorbé plus de la moitié des exportations mondiales de vieux papiers.

Mais une annonce récente du gouvernement chinois pourrait bientôt changer tout cela. Le 18 juillet, la Chine a notifié à l'Organisation mondiale du commerce qu'elle interdirait l'importation de 24 catégories de déchets solides d'ici la fin de 2017, dans le cadre de sa campagne contre le yang laji ou «déchets étrangers». L'interdiction proposée s'applique à plusieurs résines plastiques (y compris le PET, PE, PVC, PS et «autres» plastiques), les textiles, le papier mélangé non trié et d'autres matériaux. Bien qu'il y ait encore beaucoup d'ambiguïté autour des spécifications exactes de ce qui sera interdit, une chose est sûre: la Chine acceptera beaucoup moins de matériel.

Certains diront que l'interdiction ne devrait pas être une surprise, car ce n'est pas la première fois que la Chine devient stricte sur les importations de déchets. L'initiative de clôture verte de la Chine en 2013 a imposé des restrictions de qualité sur les matières recyclables importées et la campagne nationale plus récente de l'épée, visant à lutter contre les importations illégales, a accru les activités d'inspection et d'application. Les deux politiques ont provoqué de nombreuses perturbations dans l'industrie mondiale du recyclage et ont empêché des centaines de conteneurs remplis de déchets étrangers d'entrer dans le pays.

Bien qu'à certains égards, la dernière annonce de la Chine puisse être considérée comme une simple extension de ses efforts antérieurs, il existe des différences importantes. Green Fence et National Sword se sont principalement concentrés sur les problèmes de qualité et la contrebande, tandis que l'interdiction d'importer semble être davantage motivée par des préoccupations environnementales et de santé humaine et un effort pour augmenter la collecte et le recyclage nationaux à 350 millions de tonnes d'ici 2020 (une augmentation de 42% par rapport à 2015). les niveaux). Pour atteindre cet objectif, les importations de déchets solides qui peuvent être remplacés par des ressources nationales seront progressivement supprimées à partir de 2019. Une autre différence est que, alors que l'opération Green Fence a fixé une limite de 1.5% de contamination maximale dans chaque balle, la dernière initiative de la Chine interdit plusieurs types. de matériel récupéré purement et simplement.

Prédire les impacts

Alors que l'interdiction se profile, la grande question est de savoir ce que cela signifie pour l'industrie mondiale du recyclage? Alors que certains prédisent que les impacts seront plus graves que d'autres, presque tout le monde semble convenir que de grands changements sont à venir et que les impacts se feront sentir à la fois en Chine et à l'étranger.

En plus de perturber des milliards de dollars de commerce, beaucoup craignent qu'une grande partie des déchets que la Chine importe chaque année - en particulier les matériaux de moindre qualité - n'auront nulle part où aller, et donc envoyés aux décharges ou à l'incinération. Après tout, c'était l'un des résultats de la politique de clôture verte de la Chine. Lorsque la Chine a cessé d'accepter les plastiques n ° 1 à 7, les centres de recyclage américains qui acceptaient autrefois les déchets de plastique pour le recyclage ont été contraints de les mettre au rebut.

Le manque d'infrastructures nationales sur de nombreux marchés européens et nord-américains pourrait également signifier que certaines entreprises enverront leurs exportations vers d'autres marchés, tels que l'Asie du Sud-Est, le Moyen-Orient et l'Amérique latine, entre autres. Selon l'Institute of Scrap Recycling Industries (ISRI), les marchés de croissance actuels du papier sont le Mexique, le Vietnam, le Canada et les Pays-Bas. L'Inde et la Thaïlande ont également connu des augmentations.

Pour combler l'écart de demande laissé par ses restrictions à l'importation, la Chine pourrait décider d'utiliser davantage de matières premières primaires pour fabriquer de nouveaux produits, ce qui pourrait potentiellement augmenter les prix des produits de base. Les prix du cuivre, par exemple, ont atteint des sommets de deux ans suite à l'annonce d'une éventuelle interdiction de certaines importations de ferraille de cuivre, à partir de la fin de 2018. En ce qui concerne le papier mixte, certains prédisent que les prix pourraient chuter puisque tout le papier mixte est accepté dans les programmes de recyclage résidentiels n'auront nulle part où aller. En fin de compte, les impacts sur le marché de la fibre recyclée dépendront de la précision avec laquelle la Chine définit le papier «non trié». Dans le même temps, les prix du vieux carton ondulé (OCC) pourraient augmenter si les papeteries chinoises sont soudainement coupées de certains types de papier mélangé, puisqu'elles pourraient décider d'utiliser plus de OCC à la place. Les prix OCC ont déjà atteint des niveaux records, et ces prix pourraient être à nouveau poussés à la hausse si la demande chinoise continue d'augmenter.

L'interdiction pourrait également avoir un effet d'entraînement sur les municipalités qui exploitent des programmes de recyclage à flux unique. Un effet secondaire majeur de ces programmes est des niveaux de contamination élevés et une qualité réduite des matériaux. Alors que certaines villes peuvent être disposées à investir dans des installations de tri et de recyclage améliorées, beaucoup ne le feront pas. En conséquence, certaines municipalités peuvent réduire leur liste de matériaux acceptés, ce qui aura un impact sur l'accès au recyclage. Pour certains matériaux, cela pourrait signifier que l'élimination est la seule option.

Cela se produit déjà à Madison, Wisc., Où la division des rues de la ville a récemment suspendu la collecte de plastiques rigides jusqu'à ce qu'un nouveau marché devienne disponible. Les installations de recyclage autour de la grande région de Portland, Oregon, ont également réduit les types de plastique qu'elles acceptent. Far West Recycling, par exemple, a annoncé la semaine dernière qu'elle n'acceptait plus les sacs en plastique et autres films plastiques; plastiques rigides; ou la plupart des plastiques mélangés.

Encore plus de pression sur le traitement

Le plus grand impact de tous sera probablement ressenti par les exploitants d'installations de recyclage de matériaux (MRF) qui n'ont pas investi dans la mise à niveau de leur technologie, comme l'équipement de tri optique. Au cours des six premiers mois de la campagne Green Fence, il a été estimé que les douaniers ont rejeté plus de 800,000 XNUMX tonnes métriques de matières recyclables dans les ports chinois, avec des coûts importants en termes d'expédition, de perte de revenus et de frais d'élimination. Quelques jours après l'entrée en vigueur de la politique, la course était lancée pour améliorer la qualité des matières recyclables en Amérique du Nord et en Europe afin de garantir que les portes de la Chine restent ouvertes. Aux États-Unis, les transformateurs de matériaux ont rapidement modifié leurs lignes et ajouté des mesures de contrôle de la qualité, ajoutant du personnel et des machines supplémentaires pour améliorer le tri des déchets préparés pour l'exportation. Mais tout le monde n'a pas accueilli les règlements à bras ouverts; tandis que certains recycleurs se sont tournés vers des marchés alternatifs, de nombreuses autres entités ont complètement cessé leurs activités.

Il est vrai que travailler pour appliquer des filières plus propres a un coût, non seulement pour les MRF, mais aussi pour les transporteurs de déchets et de recyclage. Investir dans des installations nouvelles et améliorées augmente le coût de la collecte et du traitement des matières recyclables, et ces coûts supplémentaires sont répercutés sur les municipalités et les contribuables qui devront payer plus pour se débarrasser de leurs matières recyclables. Les producteurs, dans ces pays, états ou provinces qui aident à financer le recyclage, verront probablement aussi leurs coûts augmenter à mesure qu'un marché clé est coupé.

Cependant, si beaucoup considèrent l'interdiction des importations imminente de la Chine comme un désastre pour les pays occidentaux, d'autres y voient une opportunité.

D'une part, cette politique sera bénéfique pour les recycleurs qui «respectent les règles» et qui ont investi dans le contrôle de la pollution et d'autres technologies pour rendre leurs matières recyclables propres, leur permettant d'opérer à un niveau de coût plus égal et plus juste. Étant donné que l'interdiction créera une demande accrue de produits recyclables de meilleure qualité, elle pourrait également ouvrir de nouveaux canaux aux fabricants pour un accès direct au contenu recyclé, ce qui peut avoir un impact significatif sur la réduction de leur empreinte carbone.

L'action du marché peut également inciter certains pays à mettre en œuvre des systèmes de collecte plus ciblés, tels que le dépôt-retour et d'autres systèmes de reprise directe, qui se sont avérés produire des flux de matériaux de haute qualité destinés au recyclage.

Au-delà de l'amélioration de la qualité, une interdiction par la Chine du papier et du plastique de rebut pourrait être l'occasion en or de renforcer l'industrie nationale du recyclage, tant en Amérique du Nord qu'en Europe. Prenons, par exemple, un projet de loi récent (le Zero Waste Development and Expansion Act) présenté au Congrès américain par le représentant Keith Ellison, D-Minn., Qui investirait 100 millions de dollars dans des installations de recyclage.

Le Fonds en boucle fermée est un autre exemple de ce qui est possible et des investissements déjà réalisés dans l'infrastructure de recyclage domestique. Lancé en 2014 - un an après l'entrée en vigueur de Green Fence - le Closed Loop Fund permet aux villes d'accéder aux capitaux nécessaires pour financer des programmes de recyclage complets afin de faire progresser l'économie circulaire. Rien qu'en 2016, le fonds a fourni près de 25 millions de dollars à 11 projets, dont cinq concernaient le tri.

L'annonce de la Chine est également un message important adressé à l'Union européenne alors que les parties prenantes négocient les détails de la modification législative des directives existantes sur les déchets et les emballages. Les actions de la Chine visant à réduire les importations de déchets et à améliorer la collecte et le recyclage au niveau national sont cohérentes avec les nouveaux objectifs de recyclage «ambitieux» de l'UE ainsi qu'une révision appropriée de la méthodologie de calcul et de mesure du point de recyclage - une méthode qui exclut la contamination à tous les stades le cycle, jusqu'au recyclage final.

L'écriture sur le mur

Indépendamment des impacts, nous semblons avoir atteint un point de basculement. La Chine a clairement indiqué qu'elle ne voulait plus être le dépotoir du monde, ce qui signifie que de grands changements sont en cours, non seulement pour les entreprises de recyclage, mais aussi pour les fabricants et les consommateurs qui fabriquent et utilisent des emballages et des produits.

Les plans de la Chine pourraient finalement conduire à une nouvelle réflexion sur les systèmes de collecte existants. Le résultat pourrait être une refonte pour plus d'efficacité et faire en sorte que ceux qui fonctionnent, fonctionnent encore mieux.

Remarque : Cet article a été initialement présenté sur le site Web du magazine Resource Recycling. Cliquez ici pour voir le pdf. 

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Clarissa Morawski est basée en Espagne et est la directrice générale de la Reloop Plate-forme, qui rassemble l'industrie, les gouvernements et les organisations non gouvernementales en Europe pour former un réseau d'avancées politiques qui créent les conditions du système pour la circularité dans toute l'économie européenne. Elle est également directrice de CM Consulting Inc., basée au Canada. On peut la joindre à clarissa @reloopplateforme.eu.

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