21 febbraio 2017 - Chiunque sia impegnato nella politica di riduzione dei rifiuti è sicuramente stato testimone dell'intenso dibattito che imperversa da decenni intorno al concetto di bruciare i rifiuti solidi urbani per creare energia.

I gruppi di pressione attivi in ​​tutto il mondo si battono regolarmente per aumentare la capacità di incenerimento, citando l'importanza di ridurre i rifiuti in discarica e trovare modi per trasformare alcuni materiali di scarto in elettricità o calore. Sentiamo anche organizzazioni di responsabilità del produttore e gruppi di proprietari di marchi affermare che l'energia proveniente dai rifiuti (EFW) fa parte di una soluzione integrata per la gestione di materiale che non è attualmente riciclabile o che può essere riciclato solo a un costo eccessivo.

Ma allo stesso tempo, molti sostenitori del riciclaggio lo sono stati a lungo contrario al processo, sottolineando che i sistemi EFW bruciano inevitabilmente materiale che potrebbe essere recuperato dai sistemi di diversione per l'incremento del lavoro già in atto. Notano inoltre che l'utilizzo di materiale per il suo "massimo e migliore utilizzo" sarà molto più rispettoso dell'ambiente che inviarlo alla produzione di energia.

Uno sguardo all'attuale dialogo intorno alla EFW in Europa, dove la strategia è stata sviluppata più che forse in qualsiasi altra parte del mondo, offre spunti su come il dibattito potrebbe evolversi nei prossimi anni.

Il punto principale: in un mondo in cui l'economia dell'energia sta subendo cambiamenti significativi, il concetto di utilizzare i rifiuti come fonte di energia potrebbe diventare obsoleto.

Cambiamento di tono tra i leader dell'UE

In tutto il mondo, ci sono circa 800 stabilimenti EFW che convertono più di 140 milioni di tonnellate di rifiuti ogni anno in energia, secondo un foglio delle FAQ compilato dalla grande azienda EFW Covanta.

L'infrastruttura EFW del Canada è minima, composta da otto strutture operative. In confronto, alla fine del 2016, gli Stati Uniti avevano 77 impianti EFW che generavano elettricità in 22 stati (concentrati principalmente in Florida e Nordest).

In Europa, che è stata riconosciuta come leader mondiale nel mercato EFW, a recente studio ha mostrato che tra il 2010 e il 2014, la capacità di incenerimento negli attuali 28 paesi dell'Unione europea (UE) più Svizzera e Norvegia è aumentata del 6% a 81 milioni di tonnellate e che tre quarti di questa capacità si trova in Francia, Germania, Italia, Paesi Bassi , Svezia e Regno Unito

Avendo lavorato per molti anni nel settore della gestione dei rifiuti in Nord America, ho sempre avuto l'impressione che EFW fosse molto approvato in Europa e considerato una parte importante della gerarchia dei rifiuti lì. In Europa, dopotutto, lo spazio in discarica è prezioso. Inoltre, uno dei principali argomenti a sostegno di EFW è che crea un impatto netto positivo in termini di riduzione dei gas serra e mitigazione dei cambiamenti climatici perché produce energia, sostituendo così l'elettricità equivalente generata da altre fonti, generalmente combustibili fossili.

Tuttavia, poiché il mondo - e l'Europa in particolare - inizia ad allontanarsi dai combustibili a base di carbonio e verso le energie rinnovabili, i contributi di EFW alla rete sostituiranno le fonti di energia più pulite a basse emissioni di carbonio, il che significa che i benefici netti di EFW saranno diminuire.

Quando si aggiunge a questo il fatto che sempre più scienziati tengono conto delle emissioni di carbonio biogenico dalla combustione di materiali a base biologica, come il legno, nelle loro analisi, le prestazioni relative dell'EFW peggiorano ulteriormente.

Questi fattori sono alla base del ragionamento in un importante documento diffuso dalla Commissione Europea a gennaio in cui l'organismo sollecita cautela rispetto agli investimenti EFW. Il linguaggio nel documento della Commissione è chiaro: non fare affidamento sul sostegno finanziario di fondi, prestiti e altre misure a livello nazionale o dell'UE e costruisci un'infrastruttura della EFW solo se non compromette reuse e gli sforzi di riciclaggio.

L'obiettivo principale dell'azione della Commissione è garantire che la conversione dei rifiuti in energia nell'UE sia in linea con gli obiettivi del più ampio piano dell'UE per l'economia circolare e sia coerente con i principi della gerarchia dei rifiuti esistenti. La Commissione ha consigliato agli Stati membri di considerare "l'impatto degli obblighi di raccolta differenziata esistenti e proposti e degli obiettivi di riciclaggio sulla disponibilità di materie prime" per gli impianti EFW, avvertendo che i flussi di materiale potrebbero essere limitati se l'economia circolare proponesse di aumentare reuse e il riciclaggio hanno successo.

La Commissione ha inoltre sottolineato l'importanza di trovare il giusto equilibrio quando si tratta di capacità della EFW al fine di evitare le potenziali perdite economiche associate alle attività non recuperabili o la creazione di barriere infrastrutturali al raggiungimento di tassi di riciclaggio più elevati. A questo proposito, la Commissione ha esortato gli Stati membri con una capacità di incenerimento bassa o inesistente a concentrare i propri sforzi sull'aumento della capacità di riciclaggio e sullo sviluppo del recupero energetico combinato sotto forma di digestione anaerobica.

Forse la cosa più importante, tuttavia, è l'appello della Commissione "a eliminare gradualmente il sostegno pubblico per il recupero di energia da rifiuti misti" e "se del caso, [reindirizzare] il sostegno a processi di rango più elevato nella gerarchia dei rifiuti".

Importanti ripercussioni finanziarie

Il linguaggio proveniente dalla Commissione su questo argomento ha un peso perché il finanziamento del governo gioca un ruolo chiave nelle realtà economiche della EFW in Europa.

In tutto il continente, le strutture EFW ricevono finanziamenti e altre forme di sostegno (comprese tariffe feed-in, esenzioni fiscali e tasse sui premi) per produrre energia dalla combustione di rifiuti misti residui. Queste sovvenzioni rappresentano un importante ostacolo alla transizione verso un'economia più circolare, poiché la maggior parte dei materiali coinvolti sono riciclabili o compostabili.

In riconoscimento di ciò, la Commissione ha informato che i fondi dell'UE, come i fondi della politica di coesione o il Fondo europeo per gli investimenti strategici (FEIS), non possono essere utilizzati per finanziare le infrastrutture della EFW, tranne "in casi limitati e ben giustificati". A livello nazionale, si consiglia agli Stati membri che valutano il sostegno finanziario per la EFW di garantire che il sostegno non metta a repentaglio la gerarchia dei rifiuti scoraggiando le opzioni di gestione dei materiali che hanno il più alto potenziale di ottimizzazione dei prodotti energetici e materiali.

L'installazione e il funzionamento della moderna EFW ad alta efficienza sono costosi e spesso non possono esistere senza investimenti esterni. Le imprese nordamericane hanno difficoltà a competere con le discariche, soprattutto ora che la maggior parte delle nuove discariche recuperano metano per produrre energia in modo più efficiente rispetto al passato.

Queste recenti raccomandazioni della Commissione europea dovrebbero inviare un segnale forte ai governi municipali e regionali che stanno valutando la possibilità di investire denaro in progetti EFW. Se non altro, i governi municipali, statali e federali possono emanare limiti di emissioni più severi, standard e pratiche di efficienza più elevati e costringere gli operatori EFW a migliorare la mitigazione dell'inquinamento e altre apparecchiature operative, a volte a un costo significativo. Anche se questo potrebbe non essere troppo probabile nell'attuale clima politico di deregolamentazione negli Stati Uniti e in alcune parti d'Europa, la durata operativa di una struttura EFW (20-30 anni) dovrebbe sopravvivere a qualsiasi campagna o tendenza politica.

Effetti dell'innovazione

Ma forse la più grande incertezza per gli investitori è l'incertezza del combustibile stesso: i rifiuti necessari per alimentare gli impianti termici EFW. La natura dei rifiuti è in continua evoluzione. L'innovazione nella tecnologia di selezione automatica ha reso possibile separare piccoli pezzi di materiali misti, come la plastica, per tipo di resina e persino per colore. I programmi di raccolta di prodotti organici continuano a crescere e il riciclaggio obbligatorio della separazione alla fonte in Europa è in aumento, mentre i programmi di responsabilità estesa del produttore per molti rifiuti si stanno espandendo in tutto il mondo.

L'economia circolare del futuro porta i materiali fuori dalla spazzatura e in alto nella gerarchia. Perché dovresti investire un capitale significativo dietro un sistema che ti blocca nella fornitura di una quantità fissa di rifiuti per un periodo di tempo molto lungo?

Mi sembra un investimento rischioso. E i responsabili delle decisioni presso la Commissione europea hanno dichiarato di sentirsi allo stesso modo.

NOTA: Questo articolo è stato originariamente pubblicato nell'edizione di febbraio della rivista Resource Recycling. Clicca qui per accedere all'articolo originale.